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¡Los camaleones son unos animales sorprendentes! Tienen unos ojos saltones que se mueven en muchas direcciones de manera independiente, una lengua larguíiiiisima y pegajosa que lanzan como un proyectil para cazar moscas. Sus patas son largas y delgadas y hacen pinzas con sus dedos para agarrase a las ramas.

Pero,

¿qué es lo más sorprendente de los camaleones? ¿lo adivináis?

¡Los camaleones cambian de color!!
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¿De qué color eres, camaleón?

La piel de los camaleones es en realidad una mezcla de colores. Por una parte, tienen unas células coloreadas con pigmentos, que tienen un nombre un poco raro… ¿sabéis cómo se llaman? ¡cromatóforos*! . Y la mayoría son de color amarillo o rojo, dependiendo de la zona de la piel.
Color pigmento, debido a los cromatóforos, en la piel de los camaleones. Si los camaleones no tuviesen cristales de guanina, siempre estarían así.

Pero además, tienen en la piel otro tipo de células que se llaman iridóforos* y que tienen también color. Pero, en este caso, el color no se lo dan pigmentos, sino ¡¡¡cristales!!!.

En el interior de los iridóforos hay muuuuchos cristales muy muy pequeñitos (que solo se pueden ver con microscopios) de una substancia que se llama guanina.

La guanina es un aminoácido que se encuentra en la piel de los camaleones.

La guanina es un aminoácido que se encuentra en la piel de los camaleones.

Estos cristales son transparentes cuando están aislados, pero en la piel de los camaleones están ordenados de una forma muy especial, formando cristales fotónicos (¡¡un cristal de cristales!!). Y esos cristales fotónicos sí que tienen color.

Y, ¿sabéis qué les ocurre a los cristales de guanina? Pues resulta que estos cristales fotónicos tienen un color u otro dependiendo de cómo estén ordenados los cristalitos de guanina en su interior. Es lo que se llama color estructural o color cristal.

En la piel de camaleones se mezclan las células con pigmentos rojos y amarillos (cromatóforos) con las células iridiscentes (iridóforos), que son la que cambian de color.

En la piel de camaleones se mezclan las células con pigmentos rojos y amarillos (cromatóforos) con las células iridiscentes (iridóforos), que son la que cambian de color.

 

Los colores pigmento y los colores estructurales se mezclan en la piel del camaleón, y nuestros ojos pueden ver así una mezcla de colores preciosa y variada.

¿Cómo cambias de color, camaleón?

Cuando los camaleones están relajados, los cristalitos de guanina se ordenan formando una red muy compacta y se ven de color AZUL. Nuestros ojos verán predominantemente colores verdes, amarillos y rojos (mezcla del color amarillo y rojo del pigmento, y el azul de los cristales).

Cristales de guanina cuando el camaleón está relajado

Cristales de guanina cuando el camaleón está relajado

Y cuando los camaleones se excitan, los cristalitos de guanina se reordenan, se separan entre sí, y el color cristal es ROJO.

 

Cristales de guanina cuando el camaleón está excitado.

¿Sabríais decir cómo se verán ahora las zonas de la piel de camaleón que antes eran verdes? Pues se verán anaranjadas (mezcla de amarillo y ROJO). ¿Y las zonas que antes eran rojizas? Estas seguirán teniendo color rojo, pero más intenso.

 

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Los colores pigmento y los colores cristal se mezclan en la piel de los camaleones para dar lugar a una gama de colores preciosa, que cambia según el estado de ánimo de los camaleones.

Y… ¿Qué hacen científicos y científicas?

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Hasta hace muy poquito, no se sabía cómo se producía el cambio de color en los camaleones. Un equipo de científicas y científicos de Suiza, que se dedican a estudiar la piel de estos animales, han descubierto que el cambio de color se debe a los cristales fotónicos de guanina. También han aprendido más cosas, como que, debajo de esa capa de piel coloreada, los camaleones tienen otra capa de cristales de guanina más grandes y desordenados, que les ayuda a protegerse del frío y del calor. Estos descubrimientos ayudarán, posiblemente, al desarrollo de materiales y tejidos inteligentes que cambien de color dependiendo de las condiciones ambientales.

 

Glosario

Cromatóforos. Son células que llevan en su interior sustancias que les dan color. La palabra cromatóforo vienen del griego y es una mezcla de las palabras Khroma (color) y phoros (“que lleva”). Por tanto, cromatóforo significa “que lleva color”. Hay muchos tipos de células cromatóforas; las responsables de las coloraciones rojas de la piel de los camaleones se llaman células

Iridóforos. Estas células son también cromatóforos, células que tienen color. Pero en el interior de los iridóforos no hay pigmentos clásicos, sino sustancias semitransparentes que reflejan la luz creando lo que se denomina iridiscencia (explicaremos este fenómeno en otro artículo). La palabra iridóforo tiene su origien en las palabras griegas phoro, “que lleva” e iris, “arcoíris”.

Lectura sugerida

“Colores”, de Hervé Tullet. Ed. Kókinos.

¿Estáis viendo a un camaleón rojo camuflado? ¿O es verde azulado? Ahora ya sabemos explicar porqué, Mati nos explicó la diferencia entre los colores de un camaleón cuando está relajado o cuando está nervioso. ¿Qué os parece si jugamos nosotros con esos colores? ¿Qué pasaría si mezcláramos el amarillo y el naranja? ¿Y si añadimos a la mezcla el azul? Partiendo de un punto de color gris, agitando el libro y mezclando colores Herve Tullet nos propone en su libro Colores editado por Kókinos jugar con ellos, “mancharnos” los dedos e investigar qué pasa.  Un libro pensado para hacer magia y divertirnos, un libro para releer tantas veces como nos apetezca jugar y un libro para compartir. Reseña de Ana Cadrecha, de la librería El Bosque de la Maga Colibrí. 

Para saber más

Aquí podéis acceder a la publicación original.

Artículo de Laura Roces Fernández, Universidad de Oviedo. 


Camaleón monstruotren